Written by 11:21 pm ciencia y tecnologia, futuro

¿Qué es el Fracking? ¿Cuáles son sus ventajas y desventajas?

La fracturación hidráulica o mejor conocida en inglés como “fracking”, es un método de extracción de hidrocarburo en yacimientos no convencionales que busca extraer petróleo y gas de las lutitas (roca generadora por excelencia en un sistema petrolero). Estas rocas no son permeables por lo que el hidrocarburo no sube a superficie por presión ya que no existen rutas de migración. Por esta razón se recurre a esta metodología bastante polémica en el área del medio ambiente ya que implica contaminación y riesgo en muchos de sus procesos, pero que al final logra una mayor extracción de hidrocarburos. Y la pregunta es ¿vale la pena? ¿qué ventajas tiene? y ¿cuáles son sus desventajas?

En primer lugar, es importante definir y explicar que los yacimientos convencionales son aquellos yacimientos de gas o petróleo que han migrado de la roca generadora hasta una roca reservorio, como las arenas o calizas (rocas carbonáticas), caracterizadas por ser rocas porosas y permeables y que, al perforar los pozos productores, el fluido sube a superficie debido a la diferencia de presión y a sus rutas de migración. En cambio, los yacimientos no convencionales contienen el gas y petróleo en formaciones rocosas impermeables como las lutitas, también llamadas esquistos, donde el hidrocarburo no puede escapar a una roca reservorio y se encuentra atrapado.

De esta manera, el fracking es una técnica que consiste en la perforación de un pozo vertical u horizontal, entubado y cementado, a más de 2.500 metros de profundidad, con el objetivo de generar uno o varios canales de elevada permeabilidad a través de la inyección a altas presiones de un fluido formado en un 99,5 % de agua y arena con un 0,5 % de aditivos químicos diluidos, que superen la resistencia y ocasionen una fractura controlada en la roca no permeable que es objetivo en profundidad. Esto permite que el hidrocarburo atrapado pueda migrar a través del pozo con parte del fluido inyectado hasta la superficie.

Esta técnica no es reciente, ya que data de la década de los 50 donde fue utilizada por primera vez en Reino Unido con yacimientos convencionales, ahora, el avance de la tecnología ha permitido junto con la perforación horizontal, una mayor aplicación especialmente para yacimientos no convencionales.

Sin embargo, el fracking no es muy bien visto por los ambientalistas ya que apuntan a que los riesgos que trae este método de extracción de hidrocarburo pueden traer severos resultados al medio ambiente. Entre ellos, la contaminación de las aguas debido a los aditivos químicos utilizados, las fugas de metano, que es uno de los principales gases presente en las rocas generadoras, y por último la ocurrencia de sismos. Pero por el lado de los partidarios, se argumenta que esta técnica no tiene mayores riesgos si son tomadas todas las medidas a cabalidad, además señalan los beneficios económicos de las grandes cantidades de hidrocarburos previamente inaccesibles, que se pueden extraer.

En un marco de lucha contra el cambio climático, está claro que el siglo XIX fue del carbón y el XX del petróleo y las hidroeléctricas, por lo que el XXI tendría que ser el siglo de las energías renovables no convencionales.

Por tantas opiniones positivas y negativas acerca del fracking, se pueden enumerar sus ventajas y desventajas para poder sacar nuestras propias conclusiones:

VENTAJAS

  • Mejora la economía (de EE.UU.): países como China, Argentina, México y Argelia poseen recursos considerables, pero por el momento Estados Unidos, con su vasta industria petrolera, cuenta no sólo con más de una década de experiencia en fracking para yacimientos no convencionales sino con prácticamente un monopolio en el dominio de la tecnología. Es por eso que Estados Unidos es uno de los países que más le ha sacado provecho a esta técnica, convirtiéndose en exportador de petróleo y gas natural.
  • Reduce las emisiones de carbono: aunque las emisiones son un 40% más bajas que otros combustibles fósiles, como el petróleo y el carbón, ofrece la ventaja de que puede ser almacenado y usarse cuando la demanda energética lo exija y no pueda cubrirse mediante energías renovables (debido a que lo más extraído es el gas metano).
  • Aumenta los índices de empleo: esta práctica ha dado y dará puestos de trabajo a cientos de trabajadores y sus familias. Todo el proceso involucra a trabajadores calificados, personal de oficina, ingenieros y otros empleados, por lo que es necesario un equipo multidisciplinario que cubra con los requerimientos.

 

DESVENTAJAS

  • Contaminación ambiental: a pesar de la aparente reducción de las emisiones de carbono provocadas por el fracking como tal, existen factores como el medio de transporte de las maquinarias y cisternas que circulan con mucha frecuencia yendo y viniendo del sitio, quemando combustibles fósiles y emitiendo carbono. Otra de las aristas de la contaminación es la contaminación sónica, ya que muchos poblados cercanos a los pozos de fracking se quejan por el incesante ruido que genera esta técnica.
  • Contaminación de agua y acuíferos: para realizar esta técnica son necesarios millones de galones de agua en una sola actividad de fracking que se contaminan con químicos para poder utilizarlos en el pozo de inyección. Por otro lado, existen dos tipos de riesgos con estas aguas contaminadas, la primera consiste en que, al inyectar el agua presurizada, ésta migre hasta acuíferos y contamine más agua potable ¡error garrafal! El otro riesgo radica en que el agua retornada de la inyección, no sea potabilizada correctamente o no lo suficiente (que también es bastante costoso) y que llegue a percolar hasta aguas subterráneas. Esas aguas tratadas, las suelen enterrar en el suelo (con el debido estudio previo para que no afecte aguas subterráneas) pero de fallar, el efecto ocasionado es grave.
  • Contaminación a trabajadores: existen más de 600 químicos cancerígenos usados en el fluido de inyección durante el proceso del fracking y esto puede afectar la salud de cientos de trabajadores empleados en los sitios de trabajo ya que no todas las compañías cumplen con las regulaciones cuando se trata de seguridad.
  • Ocurrencia de sismos: los sismos tienen otras causas, sin embargo, al inyectar agua presurizada pueden ocurrir movimientos telúricos, que mueven el suelo. Y en caso de tener fallas geológicas en las cercanías, si pudiera ocasionar alguna liberación de energía que provoque algún sismo, pero realmente, no es nada grave.

Finalmente parecieran haber más desventajas que ventajas, pero sabemos que esto es un mercado grande y hasta que no se agoten las reservas mundiales de gas y petróleo, el mundo girará en torno a estas energías.

El texto anterior representa mis ideas y opiniones inspiradas en: https://www.bbc.com/mundo/noticias/2013/10/131017_ciencia_especial_fracking_abc_am

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