Written by ciencia y tecnologia

El camino de los virus: la viruela

La viruela fue una de las enfermedades más mortales para los humanos, y la historia de sus orígenes es todavía un gran misterio para los científicos. Sin embargo, un reciente estudio lo ha cambiado todo: se detectó que los vikingos ya sufrían la viruela y que podrían haber sido los responsables de expandirla por el mundo.

Para los estudiosos de las epidemias, la historia de la viruela ocupa un lugar especial. Se trata de una de las enfermedades más letales conocidas por la Humanidad, y también la única que fue erradicada gracias a la vacunación. Los orígenes de la enfermedad, como se ha mencionado, todavía no están claros. Se creía que el primer caso de viruela era el encontrado en los restos de un niño de Lituania en el siglo XVII. Pero un nuevo estudio de dimensión internacional ha concluido que la enfermedad causada por el virus de la viruela (VARV) existía ya durante la época vikinga, en el siglo VIII de nuestra era.

¿Qué dice el estudio?

El estudio, titulado “Diversas cepas del virus variola (viruela) se extendieron en el norte de Europa en la era vikinga”, fue publicado en la revista Science. Los investigadores analizaron el ADN de los restos óseos y dentales de 1867 individuos que vivieron en Eurasia y América entre 3000 y 150 años atrás para constatar la presencia de secuencias que coincidieran con el virus.

Los resultados fueron sorprendentes: la secuencia estaba en trece individuos del norte de Europa, incluyendo once fechados en la Edad Vikinga. El estudio también implica que el virus circulaba entre las personas incluso antes, unos 1700 años atrás, en la época en que el Imperio Romano de Occidente cayó y las personas empezaron a migrar por Eurasia.

Además, el estudio sugiere que la composición genética de la cepa vírica recuperada de los once individuos es diferente de la versión moderna que fue erradicada en 1979. La variante vikinga del virus forma parte de un grupo de virus previamente desconocido y ahora extinguido. Tanto la viruela moderna como la antigua variante descendieron de un ancestro común, pero se separaron hace 1700 años.

Sin embargo, en el curso de la evolución, se muestra que el recuento de genes activos del virus se ha reducido. Esto ha llevado a los investigadores a especular que la viruela se volvió más mortal con el tiempo.

¿Cuáles son las consecuencias de la nueva investigación?

El virus de la viruela no está relacionado con el coronavirus, y por lo tanto los resultados del estudio no tienen ningún impacto en la actual propagación de la pandemia. Sin embargo, sí proporciona información importante sobre cómo un virus puede volverse más mortal con el tiempo.

Es importante señalar que la viruela es la más reciente de varias otras enfermedades cuya historia en los últimos años ha sido reescrita por análisis de ADN. En 2015, un estudio señaló que la plaga que mató a millones de personas en la Europa medieval se remonta a la Edad de Bronce, entre el 3000 y el 1000 a.C. En 2018, se descubrió que la Hepatitis B también tenía orígenes también en la Edad de Bronce. A principios de este año, otro estudio informó que el sarampión, que antes se pensaba que tenía sus orígenes en el siglo IX, puede haber empezado a enfermar a la gente mucho antes del primer milenio antes de Cristo.

Según los especialistas, estos hallazgos están cambiando nuestra comprensión de la forma en que las enfermedades han afectado a las poblaciones humanas en el pasado. Las pruebas de ADN sugieren que enfermedades como la peste y la hepatitis B están asociadas con las principales migraciones prehistóricas, algo que ahora parece ser cierto ahora también en el caso de la viruela.

Otra enfermedad difícil de erradicar: el prejuicio

Además de los avances científicos, lo que deja en claro el estudio sobre la viruela es que los conocimientos que tenemos sobre la historia de las enfermedades están incompletos. Por lo tanto, cualquier prejuicio sobre los orígenes de una enfermedad son solamente eso: prejuicios. Las investigaciones nos sugieren una y otra vez que todo y todos estamos entrelazados en este mundo, y esto es más notable hoy en día con la pandemia del coronavirus.

Sin embargo, la Historia nos da varios ejemplos similares. En el siglo XIV, Europa sufrió por seis años una enfermedad que redujo a la mitad la población de Europa. En ese momento, el pueblo judío fue el chivo expiatorio de la peste: un incidente en la Francia actual terminó con 1.000 judíos quemados vivos después de que el grupo fuera acusado de envenenar los pozos de agua.

Más de 500 años después, los científicos aún no habían descifrado la verdadera historia de cómo la enfermedad, llamada peste bubónica, se movía en la sociedad. Cuando un resurgimiento de la enfermedad llegó a San Francisco, Estados Unidos, en 1900, las mejores teorías que la ciencia ofrecía incluían la transmisión a través de la suciedad, la comida y el miasma, una idea ahora refutada de que la enfermedad se propagaba a través del aire contaminado.

En ese momento, San Francisco, como la mayoría de las ciudades de principios del siglo XX, carecía de una infraestructura de salud pública adecuada: las calles estaban llenas de alcantarillas abiertas y llenas de basura y otros residuos, lo que fomentaba los frecuentes brotes de enfermedades como el cólera y la tuberculosis. Pero a medida que San Francisco se convirtió en un centro comercial, estos brotes se asociaron con la afluencia de inmigrantes chinos a la ciudad.

El barrio chino de San Francisco, que entonces ocupaba sólo 12 manzanas, pero albergaba aproximadamente de 20.000 a 30.000 personas, estaba en el centro de los mitos por ser, como se decía entonces, “nocivo para las fosas nasales blancas”. Sin pruebas claras, los funcionarios establecieron una cuarentena para el vecindario. También se hicieron experimentos sobre los habitantes del barrio.

Tiempo después la enfermedad fue erradicada y el incidente olvidado. Pero hoy, con los prejuicios latentes sobre el origen del coronavirus, debemos recordar que la historia de la ciencia se reescribe en todo momento. Y que por eso deberíamos cuestionar siempre nuestras certezas.


El texto anterior expresa mis ideas y opiniones inspiradas en
A Short History of the Discovery of Viruses, en https://www.researchgate.net
The discovery of viruses: advancing science and medicine by challenging dogma, en https://www.sciencedirect.com/
Historia de la viruela, en https://www.historyofvaccines.org/
Viking age smallpox complicates story of viral evolution, en https://www.baltimoresun.com/

Share on facebook
Share on twitter
Share on whatsapp
Share on email

Seguir leyendo

Close