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La soledad y la dignidad: el alquiler de familias y amigos en Japón

Probablemente, muchas personas a nivel mundial han experimentado una soledad abrumadora por primera vez debido a la cuarentena obligatoria. Para aquellos apegados a la familia y con un círculo de amigos cercano, debe haber sido difícil mantenerse aislado. Sin embargo, en Japón la soledad es casi la norma. Los ermitaños modernos yacen entre la sociedad japonesa, sin familia ni amigos que les visiten. Ante la carencia de conexiones afectivas, el mercado encontró una oportunidad y la explotó: alquilar una familia en Japón es posible, y la amistad también tiene un precio por hora.

Ya en 2018 se planteó que la soledad podía ser crónica y ejercer devastadores efectos sobre los individuos. El Comercio publicó un artículo al respecto, destacando 5 hallazgos sobre la soledad, basados en los resultados de un proyecto de la BBC. La encuesta online realizada reveló que un 27% de los adultos mayores se sienten muy solos y que un 40% de los jóvenes entre los 16 a los 24 años se sienten así también.

Sin embargo, estas cifras en Japón son, como afirma Japan Times, superiores. Al hacer la comparación entre Japón y el Reino Unido, Japan Times sostiene que el primero tiene un índice mayor de soledad, sin embargo, no ha tomado las mismas medidas que el último. El Reino Unido optó por abrir un nuevo cargo: en 2018, de acuerdo con Gov.UK, se contrató a un Ministro de la Soledad para que administrara los problemas sociales y económicos provocados por la soledad crónica.

El problema con Japón parece ser, como explica The Huffington Post, la confluencia de una serie de eventos que ha creado el ambiente perfecto para que más personas habiten en aislamiento. Para empezar, la tradicional estructura multifamiliar ha sido reemplazada por la de familias nucleares, lo que aleja a los miembros filiales y los hace desconocidos entre sí en muchas ocasiones. Por otro lado, la competencia es feroz ya que el ambiente es más individual: los horarios de trabajo son demandantes y la lucha por el éxito deja poco espacio para la socialización.

Así, las cifras denotan cómo la soledad está engullendo lenta pero certeramente la vida de más de un ciudadano japonés. Alrededor del 15% de japoneses afirma no tener más interacción social que aquella que tiene dentro de su núcleo familiar, 20% de la población es soltera de por vida, y 1 de cada 3 matrimonios termina en un divorcio. Ante tales estadísticas, una de las herramientas usadas para contrarrestar la soledad es la tecnología; otra, el alquiler de personas.

Estas personas son alquiladas por hora pero sus servicios distan mucho de lo físico y se centran más en lo emocional. Una de las empresas con más prominencia en Japón en este rubro es Ossan Rental. Nació de la iniciativa de Takanobu Nishimoto en 2012, un hombre de mediana edad que pensó en una manera de reforzar la dignidad de los hombres mayores a través del intercambio de un bien preciado: la experiencia. Al visitar su página web, los perfiles de los hombres mayores aparecen con un título y una foto. Para adquirir tiempo con ellos tras leer una minuciosa descripción, se tiene que hacer clic en el carrito de compras.

Estos hombres ofrecen todo tipo de servicios: escuchan, dan consejos sobre la vida y el amor, cuentan historias sobre fracasos y éxitos, algunos beben y/o fuman con sus clientes, otros no; lo único estrictamente prohibido son los servicios sexuales pues Nishimoto desea mantener un ambiente seguro y confiable para quienes acuden en busca de estos servicios, en su mayoría mujeres.

Alquilar una familia es una cuestión de salvar la cara

No solo se trata de un asunto interno ya que la soledad no es el principal factor que lleva a una persona a adquirir un servicio para alquilar a alguien y que pretender tener una relación filial o amical. También es un asunto de dignidad y presión social, como lo explica Ishii Yuichi, fundador de la compañía Family Romance.

Esta es una empresa que se dedica a completar fantasías. Ya que Japón tiene una sociedad basada en familias nucleares, existe un gran estigma sobre los padres solteros puesto que sus oportunidades decrecen de acuerdo con cómo son percibidos por la sociedad, no pudiendo, en ocasiones, incluso matricular a sus hijos en colegios si no aparecen en la entrevista previa con la institución junto a su pareja. Pero este tipo de percepciones tienen una raíz muy profunda.

En Japón, existe un término denominado “mentsu wo tamotsu”, que podrías traducir, de forma coloquial, como “salvar cara”. Este es un concepto que se remonta a muchos siglos atrás, y que se relaciona con el concepto de “clan”, es decir, con la estructura multifamiliar que antes existía en Japón. Salvar la cara es un acto que trae honor a las familias, por lo que se trata de un acto que prioriza el bien común en lugar de la individualidad.

Esto también involucra una interpretación distinta sobre lo que es la verdad y cuáles son las normas éticas que moldean la sociedad. Las circunstancias y los individuos involucrados son elementos importantes para determinar cuál ha de ser la verdad y cómo se debe actuar. De tal manera, la mentira también se interpreta de otra forma. Es admisible decir una mentira obvia ya que no se considera como una falsedad sino, más bien, como una especie de excusa que permite salvar la cara y que, dada la estructura social, es evidente y reconocible por los demás componentes de la sociedad. Sin embargo, para una persona ajena a la cultura japonesa, dicha excusa puede ser simplemente un acto de deshonestidad y no un esfuerzo por proteger el honor.

Así, es comprensible la proliferación de negocios donde rentar a una persona para que finja ser un esposo, un nieto, una madre, un amigo, una novia, y demás. Por ejemplo, entre los servicios más lucrativos que Family Romance provee es el de huéspedes en bodas. Sin embargo, no se trata solo de rellenar espacios que estarían vacíos de otro modo; sino de gestionar una ilusión tan bien hecha que es hasta más placentera que la realidad. Así, cada miembro tiene un papel que desempeñar: algunos son compañeros de trabajo con anécdotas graciosas que contar, otros son jefes que hablan sobre el trabajo duro, quizá haya amigos de la infancia con recuerdos prefabricados sobre las épocas en el colegio. 

Los Ángeles Times relata la experiencia de una anciana al contratar a Japan Efficiency Corp para que le provea de una familia de 3 integrantes por un total de tres horas a un costo de 1125 dólares estadounidenses.

Aunque puede parecer un alivio superficial a la soledad, el profesor de sociología Takeshi Sato, de la Universidad de Hitotsubashi, afirma que el cambio en cuanto a las mecánicas familiares hace que este tipo de servicios sean significativos a un nivel emocional. Aunque la economía de Japón sea la tercera más grande a nivel mundial, como informó BBC News en 2019, hay una gran deficiencia emocional en las relaciones que se mantienen con los demás.

Ya que en Latinoamérica se privilegia el concepto de la familia y es uno de los tres componentes de la trinidad de la felicidad, de acuerdo con el World Happiness Report, quizá un modelo de negocio de alquiler de familias y amigos no sea muy exitoso. Pero, dada la situación actual de distanciamiento, así como la cada vez más demandante vida profesional y la ansiedad por alcanzar el éxito individual, podría ser que en algunas décadas se convierta en un modelo de negocio emergente.   


El texto anterior expresa mis ideas y opiniones inspiradas en
Japan’s Rent-a-Family Industry en https://www.newyorker.com/
New Yorker Re-examines Article on Japanese ‘Family Rental’ Service en https://www.wsj.com/
Culture : Want a Family? In Japan, You Can Rent One : A Tokyo company blurs the line between reality and fantasy with professional stand-ins for relatives. en https://www.latimes.com/
The Booming Japanese Rent-a-Friend Business en https://www.theatlantic.com/world/
HUMAN RENTAL BUSINESS IN JAPAN – HOW TO ORDER / HOW TO REGISTER – MIDDLE AGE MAN RENTAL SERVICE DETAILS en https://www.onegai-kaeru.jp/
Saving face: a little discretion can go a long way in Japan en https://japanintercultural.com/
Cinco hallazgos sorprendentes sobre la soledad y las personas que se sienten solas
PM launches Government’s first loneliness strategy en https://www.gov.uk/
Searching For A Cure For Japan’s Loneliness Epidemic
Japan struggles to keep loneliness at arm’s length en https://www.japantimes.co.jp/
Life for rent: Exploring the mysterious world of human rental services in Japan en https://www.japantimes.co.jp/
Culture : Want a Family? In Japan, You Can Rent One : A Tokyo company blurs the line between reality and fantasy with professional stand-ins for relatives. en https://www.latimes.com/
Japan’s Rent-a-Family Industry en https://www.newyorker.com/
Japan country profile en https://www.bbc.com/
World Happiness Report 2018 en https://worldhappiness.report/

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