Written by america, mundo

La entrada al infierno

La Planta Piloto de Aislamiento de Residuos es un ente del gobierno de Estados Unidos encargado de sepultar los desechos nucleares. Y ahora ha convocado al público para crear una alerta de amenaza nuclear que pueda entenderse en unos 10.000 años. Es la primera vez que la Humanidad intenta contactarse con otros humanos tan distantes en el tiempo.

En “La Divina Comedia”, la obra maestra de Dante Alighieri, hay una advertencia en la puerta del infierno que dice: “Abandone aquí toda esperanza”. Algo similar ocurre con la Planta Piloto de Aislamiento de Residuos (WIPP) y el sitio que acaba de construir a 600 metros de profundidad en el desierto de Nuevo México para enterrar residuos nucleares.

Se estima que estos residuos serán peligrosos hasta dentro de 300.000 años, por lo que la WIPP está trabajando en crear un mensaje de alerta lo suficientemente dramático para que las generaciones futuras no se encuentren con una sorpresa apocalíptica.

La planta de la WIPP es en la actualidad el único repositorio geológico de desechos nucleares del mundo. Dentro de 10 o 20 años, se llenará de desechos y entonces el lugar comenzará a colapsar, por lo que habrá que sellarlo con concreto. Cuando eso ocurra, es necesario tener una advertencia para que nadie cometa el error de desenterrar lo que nunca debe desenterrarse.

La cuestión puede sonar hasta superficial, y hay quienes dirán que alcanza y sobra con un cartel que diga algo así como “ADVERTENCIA” o “PELIGRO”. Pero la cuestión es mucho más seria. De hecho, en dicho mensaje trabajan científicos sociales, desde antropólogos hasta semiólogos. Para ahora, algunos de los mensajes tentativos son: “Este lugar no es un lugar de honor”, o “Aquí no se conmemora a nadie… aquí no hay nada valioso. Lo que hay aquí nos resultó peligroso y repulsivo. Este mensaje es una advertencia sobre su peligro”.

¿Qué son los residuos nucleares?

Más allá de las advertencias, los desechos nucleares son un tema de honda preocupación en el mundo actual. Qué hacer con ellos se ha convertido en un punto álgido de la discusión entre gobiernos, empresas y ecologistas.

La energía nuclear es una opción barata, eficiente y fiable para muchos países. Pero el lado peligroso de los residuos nucleares todavía acecha: la problemática eliminación de los residuos es todavía un enigma sin resolver.

Un depósito de residuos nucleares debe permanecer sellado durante al menos 100.000 años una vez que se llene. Durante este período, el material almacenado en su interior supone una amenaza directa para todos los seres vivos, y puede contaminar el medio ambiente con radiactividad si el sello se rompe por acontecimientos inesperados como terremotos o errores humanos.

Aunque la energía nuclear ha demostrado ser muy útil, el número de riesgos y peligros inherentes asociados con los efectos negativos de los residuos nucleares son graves. Alcanza con pensar en Fukushima.

Los residuos nucleares son básicamente un subproducto radiactivo de la fisión nuclear, que a su vez es un proceso en el que el átomo de un combustible se divide en diminutas partículas. Por ejemplo, un combustible nuclear de uso común es el uranio, que se divide en dos subproductos de la fisión. Los núcleos atómicos de estos dos subproductos son altamente inestables. Esto significa que siguen perdiendo su energía en forma de radiación.

¿Por qué la radiactividad es peligrosa?

La radiación es peligrosa para los organismos vivos porque afecta a las células del cuerpo. Esto puede causar cáncer, entre otras enfermedades. Al principio, puede que no haya síntomas en el cuerpo, pero si la exposición a la radiación fue grande y ha llevado a la destrucción irreversible de muchas células de los órganos internos, ninguna cura puede salvar la vida de la víctima.

Aunque las centrales nucleares suministran el 11% de la electricidad del mundo a partir de 449 reactores nucleares en funcionamiento, no existen depósitos seguros de almacenamiento de residuos a largo plazo.

En la actualidad, la principal forma de manejar los residuos radiactivos es simplemente almacenarlos en algún lugar y tratar de averiguar qué hacer con ellos más tarde. Un “lugar de almacenamiento” utilizado durante décadas fueron los mares y océanos por su gran capacidad para diluir la radiación.

Por ejemplo, la planta de combustibles nucleares británica de Sellafield ha estado depositando residuos nucleares en el Mar de Irlanda desde los años 50. Se registraron prácticas similares en otros lugares, como el vertido de reactores radiactivos de submarinos y armas soviéticas en el Océano Ártico, o de innumerables contenedores llenos de residuos nucleares en la costa de San Francisco, Estados Unidos.

Tras el accidente de Chernóbil, los científicos pudieron seguir y mesurar algunos de los efectos de la radiación en las poblaciones más expuestas. Así, descubrieron que el número de personas diagnosticadas con leucemia aumentó en diez años un 50 por ciento, y los casos de diversas formas de cáncer en un 40 por ciento.

El tipo de cáncer más común fue el de tiroides. Según los registros, cuatro años después del accidente más de 50.000 niños de la región de Gomel, en Bielorrusia, enfermaron de este tipo de cáncer. Se cree que recibieron dosis nocivas de yodo radiactivo de la leche de vaca contaminada.

¿Cuántos residuos nucleares se producen?

En promedio, se generan más de 2.000 toneladas métricas de combustible cada año en las centrales nucleares. Sólo en los Estados Unidos, 90.000 toneladas métricas de residuos esperan ser eliminadas de forma segura. Para tener una mejor idea, esta cantidad llenaría un campo de fútbol de unos 20 metros de profundidad.

Un informe del Organismo Internacional de Energía Atómica estima que la cantidad total de residuos producidos a nivel mundial es de más de 228.300 toneladas métricas. Todos estos residuos se acumulan cada año en muchos lugares y, como una bomba de relojería, ponen en peligro a las comunidades que todavía hoy ignoran el problema.


El texto anterior expresa mis ideas y opiniones inspiradas en
https://www.bbc.com/mundo/vert-fut-53966342
Why is Nuclear Waste so Dangerous?, en https://www.environmentbuddy.com
Danger of Radioactive Waste, en https://www.nuclear-power.net

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