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Transformando la contaminación en arte

Aunque la pandemia de coronavirus se haya convertido en el eje de atención de todo el mundo, la contaminación ambiental continúa haciendo estragos en la naturaleza. Decidido a colaborar para que parte de los cauces acuíferos de la zona montañosa de los Apalaches estadounidenses se liberen de sus productos tóxicos, el artista John Sabraw ha convertido a sus esfuerzos ecológicos en una novedosa forma de expresión artística.

 

Existen varios estados de Norteamérica en donde sus ríos adquieren una fuerte y extraña coloración anaranjada la cual asemeja más a pintura que al cristalino color que estos caudales de agua deberían tener naturalmente. Esto sucede debido a las filtraciones de óxido de hierro que producen las miles de plantas de carbón abandonadas que se hallan dispersas por todo el territorio de los EEUU. El estado de Ohio fue históricamente uno de los lugares en donde más se explotó la minería de carbón subterránea, por lo que no resulta extraño que muchos de sus ríos se encuentren fuertemente contaminados por sus desechos tóxicos.

 

A partir de la Ley del Aire Limpio promulgada en 1963, comenzó el declive de las plantas de energía que funcionan con carbón, por lo que también la extracción de este mineral se vio reducida. Si bien actualmente la extracción del óxido de hierro –el cual es utilizado principalmente para la creación de pigmentos- se realiza mayormente sobre la superficie, aún perdura la contaminación acuífera de estas minas abandonadas. Uno de los estados en dónde es más visible esta situación es en Ohio, en dónde estas filtraciones ácidas generan un notable cambio de color en muchos de sus ríos.

 

John Sabraw es un artista y activista nacido en una pequeña villa inglesa llamada Lakenheath, pero que actualmente reside en la ciudad de Athens, Ohio, en donde también es profesor de arte de su universidad. Fue durante un recorrido que realizó en el año 2003 al sur de este estado norteamericano en donde Sabraw se sorprendió al encontrarse con este fenómeno ambiental. El grupo de ambientalistas que lo acompañaba le explicó que el color de los cauces que surcan gran parte de la cadena montañosa conocida como los Apalaches se encuentran afectados por este cambio de coloración. Sin embargo, sus efectos van más allá del meramente visual: estas aguas se hallan desprovistas de vida y el beberla ocasiona graves consecuencias para la salud.

 

Luego de enterarse de que su colega universitario, el ingeniero ambiental Guy Riefler, había logrado transformar al desecho tóxico que contamina las aguas del sur de Ohio en pintura, a Sabraw se le ocurrió una doble buena idea. Él no sólo podría utilizar el pigmento resultante para crear sus obras de arte, con la ayuda de la comunidad ambientalista de la región, también podría ayudar a generar toda una industria dedicada a sanear los cauces acuíferos de esta zona.

Rural Action es una organización no gubernamental (ONG) que desde el año 1991 trabaja en la zona sur y centro de los Apalaches de Ohio con el objetivo de generar mejores oportunidades para sus comunidades. Gracias a su colaboración con el profesor Riefler, en 2019 esta ONG fundó a True Colors, una empresa que aprovecha el óxido de hierro que abunda en los ríos de la región para generar pigmentos de uso comercial. Su objetivo, además de la creación de pinturas, es la de separar a este compuesto del agua, la cual se devuelve a su caudal original en un estado más puro. Esta idea surgió de las magníficas obras de arte que Sabraw consiguió crear a partir de los procesos químicos con los que Riefler separa al óxido de hierro del agua, convirtiéndolo en la base de sus pinturas.

 

Cada año, los EEUU importan de China alrededor de 240 mil toneladas de pigmentos basados en óxido de hierro, por lo cual la creación de una industria doméstica tendría un impacto positivo en la economía local. Sin embargo, la principal ambición –tanto de True Colors como de la comunidad ambientalista de Ohio- es la posibilidad de que este emprendimiento se masifique y logre purificar las aguas contaminadas de gran parte de la región. Es así que, gracias al ingenio artístico de Sabraw, ahora los ríos que circundan la zona montañosa de los Apalaches en Ohio pueden tener un mejor futuro.

 

Las obras que el activista John Sabraw crea con los pigmentos resultantes de los caudales contaminados de Ohio son una excepcional muestra de talento que difícilmente puedan describirse con palabras. Su utilización de una amplia gama de brillantes colores y figuras cromáticas logran darles a sus pinturas una alucinada apariencia que asemeja tanto a paisajes estelares como a las visiones caleidoscópicas más espectaculares.

 

Utilizando como base un panel de aluminio, Sabraw procede a aplicar la pintura –la cual puede ser acrílica o al óleo- sobre su superficie, junto con otras mezclas de resinas y pigmentos. A medida que él va añadiéndole cada vez más material, el líquido comienza a resbalar sobre el metal, lo cual genera una constante transformación y movimiento de los colores. Una vez que Sabraw se encuentra satisfecho con su creación, la tapa y la deja secar durante varias semanas hasta que la pintura adquiere solidez sobre la superficie. Si bien el artista sugiere que el resultado final es impredecible, el mensaje circular de sus obras es claro: todo está relacionado.

 

De acuerdo a Sabraw: “Las corrientes de agua de donde provienen estos pigmentos se conectan a otras corrientes, a otros ríos y confluyen en el océano… todo es un macro-sistema dependiente”. Este innovador artista ha conseguido que, a través de su innovadora transformación de aguas contaminadas, las cuencas circundantes a los Apalaches de Ohio puedan ser saneadas por el emprendimiento de Rural Action. Todos ellos esperan que próximamente se dé la apertura de plantas similares, cuya finalidad no es sólo provocar un impacto ambiental favorable en la región, sino también generar nuevas fuentes de trabajo. Resulta inspirador que el esfuerzo de grupos ecológicos haya encontrado en el arte una ingeniosa manera de promover el bienestar ecológico de sus comunidades.

 

El texto anterior expresa mis ideas y opiniones inspiradas en
An Ohio Artist and Activist is Turning Acid Mine Pollution Into Paint. (https://time.com/)
Frequently Asked Questions. (https://www.johnsabraw.com/faq)
Colors for a cleaner world. (http://ruralaction.org/truepigments/)

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