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Nipah, el virus que podría generar la próxima pandemia

Mientras el mundo lidia con el COVID-19, las investigaciones de laboratorio en el continente asiático están mirando hacia una próxima y latente pandemia. El virus Nipah posee una tasa de mortalidad preocupante y no tiene vacuna, sin embargo, los científicos están trabajando en ello.

Asia tiene un gran número de enfermedades infecciosas emergentes que azotan a poblaciones extensas. Las regiones tropicales tienen una rica variedad de biodiversidad, lo que significa que también albergan una gran cantidad de patógenos, lo que aumenta las posibilidades de que surja un nuevo virus. El crecimiento de las poblaciones humanas y el aumento del contacto entre personas y animales salvajes en estas regiones también aumentan el factor de riesgo.

La doctora Supaporn Wacharapluesadee durante los últimos 10 años se ha convertido en una experta cazadora de virus y dirige el Centro de Ciencias de la Salud y Enfermedades Infecciosas Emergentes de la Cruz Roja Tailandesa en Bangkok. Ha formado parte de un esfuerzo mundial para detectar y detener enfermedades que pueden transmitirse de animales no humanos a humanos.

Wacharapluesadee y sus colegas han descubierto muchos virus nuevos y en el transcurso de su carrera tomó muestras de miles de murciélagos.  En su mayoría han encontrado coronavirus, pero también otras enfermedades mortales que pueden extenderse a los humanos.

Estos incluyen el virus Nipah. Los murciélagos frugívoros son su huésped natural. “Es una gran preocupación porque no hay tratamiento … y este virus causa una alta tasa de mortalidad”, dice Wacharapluesadee.

La tasa de mortalidad de Nipah varía entre el 40% y el 75%, dependiendo de dónde ocurra el brote.

Cada año la Organización Mundial de la Salud (OMS) revisa la gran lista de patógenos que podrían causar una emergencia de salud pública para decidir cómo priorizar sus fondos de investigación y desarrollo. Se enfocan en aquellos que presentan el mayor riesgo para la salud humana, aquellos que tienen potencial epidémico y aquellos para los que no existen vacunas.

El virus Nipah está entre los 10 primeros. Y, dado que ya se han producido varios brotes en Asia, es probable que no se haya visto el último.

Hay varias razones por las que el virus Nipah es tan peligroso.

El largo período de incubación de la enfermedad (según se informa, de hasta 45 días, en un caso) significa que existe una amplia oportunidad para que un huésped infectado, sin saber que incluso está enfermo, lo propague. Puede infectar a una amplia gama de animales, lo que aumenta la posibilidad de que se extienda a poblaciones vivas más amplias. Y se puede contagiar por contacto directo o consumiendo alimentos contaminados.

Alguien con el virus Nipah puede experimentar síntomas respiratorios que incluyen tos, dolor de garganta, dolores y fatiga, y encefalitis, una inflamación del cerebro que puede causar convulsiones y la muerte. Para ser sinceros, es una enfermedad que a la OMS le gustaría evitar que se propague.

Entre 2001 y 2011, se encontraron 11 brotes diferentes de Nipah en Bangladesh. De ese brote, se detectaron 196 personas con Nipah de las cuales 150 de ellas murieron.

Evitar los murciélagos pudo haber sido simple en un momento de la historia de la humanidad, pero a medida que nuestra población se expande, los humanos están cambiando el planeta y destruyendo hábitats silvestres para satisfacer la creciente demanda de recursos. Hacerlo aumenta la propagación de enfermedades. “La propagación de estos patógenos y el riesgo de transmisión se aceleran con cambios en el uso de la tierra como la deforestación, la urbanización y la intensificación agrícola”, escriben los autores Rebekah J White y Orly Razgour en una revisión de 2020 de la Universidad de Exeter sobre enfermedades zoonóticas emergentes.

El 60 % de la población mundial ya vive en las regiones de Asia y el Pacífico, y todavía se está produciendo una rápida urbanización.

La destrucción de los hábitats de los murciélagos ha causado infecciones por Nipah en el pasado. En 1998, un brote del virus Nipah en Malasia mató a más de 100 personas. Los investigadores concluyeron que los incendios forestales y la sequía local habían desplazado a los murciélagos de su hábitat natural y los habían obligado a buscar árboles frutales, árboles cultivados en las mismas granjas que los cerdos. La combinación de verse obligados a reubicarse y estar en estrecho contacto con una especie con la que normalmente no interactuarían, permitió que el virus pasara de los murciélagos a los cerdos y luego a los granjeros.

Mientras tanto, Asia alberga casi el 15% de los bosques tropicales del mundo, pero la región también es un foco de deforestación. El continente se encuentra entre los más altos del mundo en pérdida de biodiversidad. Gran parte de esto se debe a la destrucción de bosques en plantaciones para productos como el aceite de palma, pero también a la creación de áreas residenciales y espacio para el ganado.

Los murciélagos frugívoros tienden a vivir en regiones boscosas espesas con muchos árboles frutales de los que alimentarse. Cuando su hábitat es destruido o dañado, encuentran nuevas soluciones, como el gallinero de una casa o las torres con grietas. “La destrucción del hábitat de los murciélagos y la interferencia de los humanos a través de la caza impulsa a los zorros voladores a buscar refugios alternativos”, dice Veasna Duong, jefa de la unidad de virología del laboratorio de investigación científica Institut Pasteur en Phnom Penh y colega y colaboradora de Wacharapluesadee.

Es probable que los murciélagos que el equipo de Duong ha monitoreado viajando hasta 100 kilómetros por noche en busca de fruta, lo estén haciendo porque su hábitat natural ya no existe.

Pero los murciélagos, ahora sabemos, albergan una serie de enfermedades desagradables: Nipah y Covid-19, pero también Ebola y Sars.

¿Deberíamos simplemente erradicar los murciélagos? La respuesta es no, a menos que queramos empeorar las cosas, dice Tracey Goldstein, directora de instituto del Laboratorio del One Health Institute y directora de laboratorio del Proyecto Predict.

“Los murciélagos juegan un papel ecológico enormemente importante”, dice Goldstein. Polinizan más de 500 especies de plantas. También ayudan a mantener a raya a los insectos, desempeñando un papel muy importante en el control de enfermedades en los seres humanos, por ejemplo, reduciendo la malaria al comer mosquitos, dice Goldstein.

Duong y Wacharapluesadee esperan seguir colaborando para combatir el virus Nipah en el sudeste asiático, y la pareja ha elaborado una propuesta para la vigilancia del virus Nipah en la región juntas. Planean enviarlo a la Agencia de Reducción de Amenazas de Defensa, una organización gubernamental de EE. UU. que financia el trabajo destinado a reducir las amenazas que representan los agentes de enfermedades infecciosas, una vez que la crisis de Covid-19 disminuya.


Fuentes
Constable, H. (11 de Enero de 2021). The death rate for Nipah virus is up to 75% and it has no vaccine. While the world focuses on Covid-19, scientists are working hard to ensure it doesn’t cause the next pandemic. FUTURE. Obtenido de https://www.bbc.com/future/article/20210106-nipah-virus-how-bats-could-cause-the-next-pandemic
Organización Mundial de Sanidad Animal. (s.f.). Virus Nipah. OIE. Obtenido de https://www.oie.int/es/sanidad-animal-en-el-mundo/enfermedades-de-los-animales/virus-nipah/

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